Farmville: het digitale boerenleven

Geschreven door Chris op 15 april 2012


Trek je overall maar aan, want er is werk aan de winkel. FarmVille, het digitale boerenleven, houdt meer dan 72 miljoen mensen dagelijks bezig.Ploegen, zaaien en oogsten behoren tot de belangrijkste taken. Ook het melken van koeien en het rapen van eieren zijn een vaste prik. Iedere gebruiker van Facebook kan gebruik maken van deze ogenschijnlijk gratis online game. Elke nieuwe boer begint met een kavel waarop zes stukjes grond zijn omgeploegd. Zodra de schop in de aarde is gezet, is de uitdaging begonnen. Maar wat maakt het digitale boerenleven zo interessant?

FarmVille is een belangrijk onderdeel geworden van ons sociale netwerk. Hoewel de game nog relatief nieuw is, hebben miljoenen gebruikers zich al volledig op het spel gestort. Ze hebben het programma binnenstebuiten gekeerd; elke steen hebben ze omgedraaid. Fansites en complete wiki’s – een verzameling webdocumenten, die door iedereen aangepast kunnen worden – zijn gewijd aan deze online game. Waar kort na de oprichting nog sprake was van messing around zijn verscheidene digitale boeren dit station al gepasseerd. Is er sprake van geeking out of is het daar nog veel te vroeg voor?

 

De geboorte van de geldmachine en haar giftcultuur

FarmVille zag in juni 2009 het levenslicht. Het was een reactie op de populaire game FarmTown. Het spel fungeert als een verlengstuk van de sociale netwerkfunctie dat Facebook vervult. Naast het verzorgen van zijn eigen boerderij, kan een boer ook zijn buren helpen. Een boer kan het onkruid wieden op het kavel van zijn buurman of wilde dieren (wasberen en raven) verjagen. Daarnaast kan het aangrenzende land bevrucht worden. Door vrienden toe te voegen als buren kan binnen FarmVille ook het sociale netwerk vergroot worden. Binnen dit digitale boerenleven is er sprake van een giftcultuur.

Cultureel Antropoloog Michiel de Lange zag in de mobiele telefonie een giftuitwisseling terug die teruggrijpt op de giftcultuur van de Kula. Deze giftuitwisseling vond plaats tussen intimi en op circulaire wijze. Ditzelfde beeld is zichtbaar in FarmVille.  Buren kunnen elkaar elke dag een cadeau doen. De cadeaus variëren van een gratis koe tot een geschenk uit de FarmVille supermarkt. Voor deze laatste variant moet betaald worden. “Naast het verstevigen van sociale netwerken dient giftuitwisseling ook om statusverschillen te benadrukken. [Michiel de Lang, 2009: P.32]

Een gift krijg je nooit cadeau als we socioloog Marcel Mauss mogen geloven.  [Mauss, The Gift, 2004] Het brengt de sociale verplichting met zich mee dat je iets terug moet geven.  En hetgeen dat we teruggeven moest minstens dezelfde waarde representeren als wat we gekregen hebben. Binnen FarmVille kun je bijvoorbeeld het land van de buren bemesten. Dit doet elke boer puur uit eigen belang. Ten eerst wordt de boer beloont met ervaringspunten en geld. Ten tweede leg je bij de buurman de ‘verplichting’ deze dienst ook aan jouw te verlenen. Stop je met het bemesten van het land van de buren, dan kun je ook verwachten dat je eigen land niet meer verzorgd wordt en dus de oogst zal tegenvallen.

De meer exacte giftuitwisseling, de verstrekking van ‘Gifts’, valt binnen ditzelfde principe. Geeft een boer zijn buren een gift, dan kan deze boer een gift terug verwachten. Koopt een boer een luxe item voor een ander in de supermarkt, dan voelt de andere boer zich verplicht ook iets uit de supermarkt te geven. Doet hij dit niet, dan zal de gulle boer in het vervolg geen giften meer verstrekken of een gift van een lagere waarde. Dit kan een verstoring geven in het sociale netwerk. Het is dus belangrijk bewust te zijn van de giften die worden uitgewisseld. Een gulle boer wordt in FarmVille beter gewaardeerd dan een gierige boer. En daarmee wordt ook zijn plaats in het sociale netwerk bepaald.

Niet iedereen neemt de game even serieus. Sommige boeren stoppen al gauw, bij anderen heeft het spel wel de juiste uitwerking. Het landgoed wordt steeds groter, de cashflow neemt toe en ook het ervaringsniveau. Beginners worden gevorderden. Een steeds groter wordende groep gaat een stapje verder. Ze leven op fora en discussiëren over uiteenlopende onderwerpen betreffende FarmVille. Deze gebruikers zetten steeds een stapje dichterbij Geeking Out, het punt waarop ze experts zijn op het gebied van FarmVille. Er is sprake van een hoge mate van kennis en toewijding aan de game.

 

De kenniseconomie in FarmVille

De intellectuele boeren houden zich naast het verzorgen van hun landgoed bezig met alle andere aspecten betreffende FarmVille. Hoe kun je snel ervaring op doen? Welke oogst levert de meeste winst op? En hoe kan ik zo effectief mogelijk het meeste uit het spel halen? Dit heeft geleid tot uiteenlopende discussies op het FarmVille forum en het ontstaan van specialistische websites.

FarmVilleWikia is een van de bekendste officieuze webpagina’s over het populaire spel. Omdat het een Wiki betreft, kan iedereen een bijdrage leveren aan deze databank van informatie. De content wordt gecontroleerd waardoor de informatie hoogstwaarschijnlijk volledig accuraat is. De site geeft niet alleen overzicht van wat FarmVille haar boeren aanbiedt. Informatievertrekkers hebben ook tabellen gecreëerd waarop overzichtelijk te zien is welke ‘crop’ het meeste ervaring of geld oplevert. Daar blijft het echter niet bij. Het hele spel is van voor tot achter uit elkaar getrokken, Geeking Out op zijn best.  De broncode is volledig doorgelicht. En de gebruikers die dat onderzocht hebben, ontdekte interessante dingen.

Het huidige FarmVille lijkt nog maar het topje van de ijsberg. De ‘geeks’ hebben een hoop ongebruikte facetten van de online game gevonden. Zo presenteert de Wiki ook een lijst met items die in de toekomst hun opwachting zullen maken. Voorbeelden zijn: bamboe, de roze babyolifant en een kerk. Op een promotionele afbeelding stond zelfs een hond afgebeeld. Deze is tot dusver niet gevonden binnen de game.

Ruim negentig ‘geeks’ leveren bijdragen aan FarmVilleWikia. Eén van die ‘geeks’ is Cinty, een Hongaarse FarmVille speler. Ze heeft meer dan 1500 toevoegingen op haar naam staan. Haar belangrijkste taak is het up to date houden van de webpagina. Daarnaast analyseert en registreert ze de groei van verschillende zaden en zet deze op de website.  Net als andere geeks zoekt ze naar missende onderdelen en probeert ze de game steeds verder te doorgronden.

Een andere site waar geeks hun ervaring delen met andere boeren is de Farmville Hub. Deze site doet vrijwel hetzelfde wat de Wiki ook doet. Ze verschaft informatie over elk detail van de game.  Ook wordt er antwoord gegeven op prangende vragen als: Hoe komt iemand aan veel gebouwen zonder veel geld uit te geven?

Ook op andere media wordt de FarmVille ervaring voortgezet. Op Youtube circuleren duizenden filmpjes over het spel. Dancing211i legt bijvoorbeeld uit hoe je snel ervaring op kunt doen. Andere gebruikers, zoals snazali, pronken op een eigen Youtube-kanaal met hun landgoed. TwentiiFiive gaat daarin een stapje verder. Via zijn kanaal geeft deze gebruiker een kijkje in de creatieve keuken van FarmVille. Verschillende digitale boeren hebben van hun landgoed een waar kunstwerk gemaakt. Niet alleen het aantal buren, het saldo op de FarmVille rekening en de ervaring lijken ter zake te doen. Ook wint de boer aan populariteit door zijn landgoed om te toveren in Rembrandt of een Simpsons cartoon. Ze laten hierdoor niet alleen de mogelijkheden van de game zien, maar ook hoe goed ze zijn. Deze vorm van digitale kunst is terug te voeren op het Geeking Outgedrag van gebruikers. Ze bewijzen zich op meerdere vlakken als experts.

 

Claims over het gratis boerenleven

Zynga pretendeert dat FarmVille een gratis game is voor de vrije minuten tussen het koken of het strijken. De huishoudelijke taken kunnen afgewisseld worden met een kosteloos uitstapje naar het digitale platteland. In vijf minuten kun je de koeien melken of het koren oogsten. Allemaal gratis en voor niets. Het levert zelfs geld op. Maar is FarmVille wel zo gratis als zij pretendeert te zijn? Als we econoom Chris Anderson mogen geloven is gratis helemaal niet zo gratis.

Het spel wordt gratis aangeboden en dat is meteen ook een valkuil. Gebruikers van Facebook nemen makkelijke een kijkje in de wereld van FarmVille. Het spel werkt verslavend, waardoor in de meeste gevallen gebruikers blijven hangen. Tussen de buren onderling ontstaat een competitie. Iedere boer wil zo snel mogelijk op een hoger level te komen. Hoe verder men in het spel komt, hoe beter ze willen worden. De grens om je zuurverdiende centen te besteden aan digitale goederen wordt steeds kleiner. Op den duur betaal je vijf dollar voor wat extra budget, waarmee je goederen kunt kopen die anderen niet hebben. Als deze grens is overschreden, zal een gebruiker sneller echt geld inwisselen voor digitale goederen en diensten. Als je geen geld voorhanden hebt, kun je ook ingaan op een aanbieding van een adverteerder op de website en uitbetaald worden in FarmCash. Dit is slecht een van de verscheidene manieren waaruit blijkt dat FarmVille niet zo gratis is als zij pretendeert te zijn.

In de ogen van Chris Anderson heeft gratis een positief effect. Door iets gratis aan te bieden, in dit geval FarmVille, haal je als bedrijf snel gebruikers binnen. Doordat Zynga FarmVille gratis beschikbaar heeft gesteld, zijn er nu al meer dan 72 miljoen gebruikers. Door de opzet van het spel weten ze gebruikers aan zich te binden. In de korte tijd dat FarmVille bestaat, heeft Zynga een groot marktaandeel veroverd. De promotie van FarmVille gebeurt via Facebook en is daarom ook gratis. Via internet weet Zynga een miljoenenpubliek te bereiken. .  “Het is een liquiditeitsmachine omdat het toegang heeft tot de markt van honderd miljoenen mensen.” [Anderson, 2009: P.142-159] Als de mensen eenmaal gebonden aan het spel zijn, kunnen de ‘koeien’ gemolken worden.

Om het spel interessant te houden, verrast Zynga de boeren met verschillende evenementen. Zo kon je een spookhuis aanschaffen tijdens Halloween en was er ter gelegenheid van de 30e verjaardag van de film ’Close Encounters of a Third Kind’ een invasie van groene aliën koeien. Aan het eind van 2009 konden gebruikers elkaar kerstcadeautjes schenken. Deze konden vervolgens onder een kerstboom geplaatst worden. In eerste instantie was er maar ruimte voor 60 cadeaus. Wegens de enorme populariteit werd de opslagruimte onder de boom vergroot naar honderd cadeaus. Op kerstavond konden boeren cadeautjes oogsten. Een van de grotere verrassingen was de gouden kip. Ook de aliën koe maakte weer zijn opwachting. Deze evenementen zorgen voor een grotere binding met het spel en nodigen de gebruikers uit  om geld uit te geven.

 

FarmVille: nog lang niet uitgemolken

FarmVille is een goed doordacht spel dat Zynga al miljoenen heeft opgeleverd. Het spel is gratis en heeft daardoor wereldwijd de boer in de mens wakker gemaakt. Ruim 72 miljoen boeren ploegen dagelijks hun digitale kavel. Gemiddeld zijn er dagelijks 340.000 gebruikers bij gekomen. En nog steeds groeit het aantal digitale boeren.

Door de verslavende werking van het spel blijft het merendeel van de boeren hun land onderhouden. De competitie tussen de buren neemt toe en daardoor ook de drang om beter dan de rest te worden. De gedachten om met echt geld digitale goederen te kopen, wordt steeds aantrekkelijker. Eerst is het slechts een gedachte. Maar als het spel niet snel genoeg gaat, wordt de drang groter om een paar dollar te investeren in je boerderij. Op die manier creëer je een voorsprong op de rest. Wat is vijf dollar nou? Als je eenmaal die grens over bent, is het makkelijker om vaker vijf of misschien wel meer dollars te ruilen voor FarmCash. Op deze manier heeft Zynga al heel wat miljoenen verdiend. Stel dat slechts vijf procent van de gebruikers vijf dollar investeert, dan heeft Zynga al zeker 20 miljoen dollar aan inkomsten. Ook via advertenties verwerft Zynga, net als Google, haar inkomsten.

Naast de financiële investeringen van de FarmVille gebruikers, investeren  de fanatiekelingen ook in de kenniseconomie. Diverse Wiki’s en andere websites over FarmVille zagen het levenslicht in 2009. Zowel de financiële als de intellectuele kant van FarmVille wordt gevoed in het kader van Geeking Out. Fans worden experts. Het begon allemaal onschuldig met het omploegen van een paar stukjes land, maar intussen zijn de geeks en verscheidene andere gebruikers ‘slachtoffer’ van deze commerciële landbouwmachine. Misschien is gratis ‘the way to go’ voor bedrijven, maar voor de consument zitten er toch een paar haken en ogen aan, valkuilen waar onvoldoende voor gewaarschuwd wordt. Deze kuilen kunnen niet snel even gedicht worden met het virtuele schepje op FarmVille.


Plaats een reactie

Velden gemarkeerd met een * zijn verplicht